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James Cook

El descubrimiento de este cartógrafo británico cambió la esencia del surf para siempre.


James Cook nació en el seno de una humilde familia inglesa el 28 de octubre de 1728. Tras trabajar como granjero y tendero, en 1745 pasó a ser aprendiz en un carbonero que recorría la costa inglesa, una vez completó el tiempo de aprendizaje, se trasladó al Mar Báltico sirviendo en la marina comercial. Tras una década enrolado en tareas mercantiles, en el año 1755 se enroló en la Royal Navy.


Durante el transcurso de la guerra de los Siete Años Cook demostró sus habilidades en los campos de la topografía y la cartografía. Tanto fue así que la Royal Society contrató sus servicios en el año 1766 para, en una travesía a través del Pacífico, observar y documentar el tránsito de Venus sobre el Sol. En 1772, una vez más, Cook fue comisionado por la Royal Society para circunnavegar el globo lo más al sur posible con el objetivo de averiguar la existencia de la Tierra Australis.


Sin embargo, nos centraremos en su última empresa, comenzada en 1776, de la cual Cook nunca regresó. Este viaje fue diseñado para encontrar el paso noroeste alrededor del continente americano. Durante su navegación hacia el norte hacia el estrecho de Bering, Cook y su tripulación, embarcados en el HMS Resolution, arribaron en el puerto de Waimea, Kawai, siendo los primeros europeos en visitar las Islas Hawái, bautizadas Islas Sandwich en referencia al cuarto conde de Sandwich, Lord del Almirantazgo en ese momento.


El HMS Resolution y el HMS Discovery en Waimea, Kawai, enero de 1778.

Una vez finalizada la parada en el archipiélago hawaiano, la expedición continuó hacia las frías aguas del norte, cartografiando la costa oeste norteamericana. Tras unas semanas explorando el Mar de Bering y las costas Siberianas entre otras, Cook emprendió el viaje de vuelta hacia el sur, rumbo de nuevo a las recién nombradas Islas Sandwich.

Esta vez la casualidad quiso que Cook fondeara en la Bahía de Kealakukea, en la isla de Hawái, la mayor de todo el archipiélago, donde los nativos celebraban el Makahiki, festividad en honor al dios Lono. Aparentemente, tanto la ruta seguida por la expedición alrededor de la isla como la forma del HMS Resolution coincidían tanto con predicciones como con simbología asociada a deidad por lo que los nativos creyeron que Cook era una reencarnación de Lono.


Tras un mes de fructíferas relaciones entre británicos y nativos, la expedición abandonó la isla. Sin embargo, al poco de partir, un mástil del HMS Resolution se rompió, por lo que tuvieron que volver a Kealakukea para arreglarlo. Algunas fuentes indican que para los nativos la vuelta de Cook contradecía su divinidad y surgieron tensiones entre europeos y hawaianos. Un bote de uno de los barcos de Cook fue robado por los nativos, por lo que decidió secuestrar al rey de Hawái, lo que resultó en un tumulto que acabó con Cook herido de muerte.


Muerte de James Cook, 14 de febrero de 1779.

Lo que James Cook y su tripulación se encontró en las Hawái fue una sociedad con una desarrollada y enraizada cultura, con el surf como elemento esencial de ésta. James King, teniente primero del HMS Dicovery, nave que acompañaba al barco de Cook, dedicó unas líneas para describir sus primeras impresiones sobre la actividad:

But a diversion the most common is upon the water, where there is a very great sea, and surf breaking on the shore. The men sometimes 20 or 30 go without the swell of the surf, & lay themselves flat upon an oval piece of plan about their size and breadth, they keep their legs close on top of it, & their arms are us'd to guide the plank, thye wait the time of the greatest swell that sets on shore, & altogether push forward with their arms to keep on its top, it sends them in with a most astonishing velocity, & the great art is to guide the plan so as always to keep it in a proper direction on the top of the swell, & as it alters its direct. If the swell drives him close to the rocks before he is overtaken by its break, he is much prais'd. On first seeing this very dangerous diversion I did not conceive it possible but that some of them must be dashed to mummy against the sharp rocks, but jus before they reach the shore, if they are very near, they quit their plank, & dive under till the surf is broke, when the piece of plank is sent many yards by the force of the surf from the beach. The greatest number are generally overtaken by the break of the swell, the force of which they avoid, diving and swimming under the water out of its impulse. By such like excercises, these men may be said to be almost amphibious. The women could swim off to the ship, & continue half a day in the water, & afterwards return. The above diversion is only intended as an amusement, not a tryal of skill, & in a gentle swell that sets on must I conceive be very pleasant, at least they seem to feel a great pleasure in the motion which this exercise gives.

Desgraciadamente, el contacto con los europeos no fue bueno para la cultura hawaiana, que entró en un profundo declive en poco más de 50 años, la cultura, las leyes, la religión y las enfermedades de los haoles (hombres blancos) se fueron imponiendo y el surf cayó en el olvido, al estar profundamente relacionado con la religión y cultura nativas. Este proceso se aceleró especialmente a partir de la llegada de misioneros calvinistas, que no veían con buenos ojos la falta de atuendo y que dedicaran tanto tiempo al ocio y por tanto al surf. El surf en Hawái en el siglo 19 no estaba totalmente muerto, pero no era ni la sombra de lo que fue antaño... Sin embargo, fue un hijo de Hawái el que volvería a poner el surf en el lugar que merece, ¿sabes de quién hablamos? Lo descubriremos en la siguiente entrega de los Domingos Lectivos. Peace out!


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