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Isabel Letham, pionera austral.


Nacida en 1899, Isabel Letham fue una de las pioneras del surf a nivel mundial, aprendiendo directamente de la mano del legendario Duke Kahanamoku. Desde una edad temprana cultivó su relación con el agua y la mar, siendo una consumada nadadora y bodysurfer. Durante muchos años se creyó que Letham fue la primera persona en surfear (a parte de Duke) en el continente austral, pero en realidad, ese hito corresponde a Tommy Walker, quien se aventuró a surfear las olas unas pocas primaveras antes que Letham.


Pese a ello, Isabel ha sido y es una figura trascendental en el surf australiano. Al igual que en el caso del descubrimiento de América, es casi más importante la repercusión de los hechos que la propia naturaleza de éstos; los vikingos llegaron mucho antes que los españoles a América, pero fueron éstos últimos quienes obtuvieron el reconocimiento. De este modo, aunque Walker ya había surfeado cuando Isabel Letham se subió por primera vez a una tabla, fue ella quien sirvió de inspiración y catalizó el sentimiento surfero en las costas australianas en los siguientes años.


Todo comenzó cuando, en 1915, Duke Kahanamoku se acercó a Australia como parte de su tour de exhibición de natación y se organizó una demostración de surf a mediados de enero en Freshwater Bay, cerca de Sydeney. Durante el evento, la joven Isabel se prestó voluntaria para hacer un tándem en una tabla de surf junto con la leyenda hawaiana. Tras el evento fue tal la sensación causada por el tándem que Letham fue apodada como "la sirena de Freshwater".


Tándem protagonizado por Duke Kahanamoku y Viola Cady Krahn, similar al que hizo Letham.

Letham dedicó toda su vida a la natación y al surf e intentó conquistar Hollywood. Tras abandonar el colegio para trabajar, fue profesora de deporte en un colegio elitista e instructora privada de natación, una vez que ahorró el dinero suficiente en 1918 se embarcó a California para perseguir su sueño. No tuvo suerte en la industria cinematográfica pero consiguió llevar sus conocimientos sobre el deporte hasta la Universidad de California, en Berkeley.


Uno de sus proyectos más ambiciosos fue exportar de su Australia natal la estructura de socorrismo a las playas californianas, en las que había muchos ahogamientos. Desgraciadamente, la actitud machista del presidente de la Surf Life Saving Association truncó la iniciativa de Letham al negarse a instruir a la joven alegando que "No enseñaban el oficio a mujeres" e imposibilitándole el formar parte de una organización de socorrismo a través la cual comenzar y canalizar el movimiento en EEUU.


Isabel Letham con el Freshwater Surf Club en 1919.

En 1929, Letham volvió a Australia para recuperarse de una grave lesión en su espalda. Como consecuencia del Crack del '29 y la enfermedad de su madre, Isabel tuvo que quedarse en Australia donde, durante décadas, introdujo a centenares de jóvenes al agua, ganándose el cariño y respeto de todo el mundo. En 1978 se convirtió en miembro vitalicio y patrocinadora de la Australian Women Board Riders Association e ingresó en el Australian Surfing Hall of Fame en 1993. Isabel Letham fue toda una inspiración para todas las generaciones posteriores de surfistas femeninas.

Isabel Letham (dcha) en 1980 con la que sería la campeona del mundo de surf en 1990, Pam Burridge.

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